Wilf McGuinness, o treinador da equipe reserva, foi promovido a treinador principal já que Matt Busby assumiu como Gerente-Geral. McGuinness, rapidamente fracassou na tentativa de substituir Busby. Sob o comando de McGuinnes, o clube conseguiu terminar o campeonato inglês na 8 º lugar, na última temporada de Busby o time terminou em 11 º lugar. No entanto, na temporada seguinte o desempenho não foi o mesmo, a equipe ficou perto da zona de rebaixamento a maior parte da competição, além de uma eliminação na League Cup, atual Carling Cup, para o Aston Villa, que na época estava na Terceira Divisão, levou McGuinness ao posto, novamente, de treinador da equipe reserva, pouco tempo depois ele deixou o clube.

Busby retornou ao cargo de treinador, mas em caráter temporário, e conseguiu livrar a equipe de um rebaixamento quase certo, terminando o campeonato em 8 º lugar. Em 1971, Frank O’Farrell tornou-se o novo treinador da equipe. Apesar de iniciar muito bem a temporada 1971-72, a esperança de que O’Farrell fosse um bom sucessor de Busby aumentaram, mas uma série de sete derrotas de 1 de Janeiro, fez com que a equipe terminasse o Campeonato Inglês em 8 º lugar pelo terceiro ano consecutivo.

Neste momento George Best foi se tornando um problema, sempre se envolvia em escândalos além do vários problemas disciplinares. No final da temporada 1971-72, um dia antes de completar 26 anos, ele anunciou sua aposentadoria, mas depois ele voltou atrás em sua decisão e anunciou sua intenção de voltar a jogar dentro de alguns dias.

Enquanto o comportamento problemático de Best não mudava, o United começou abrindo a temporada 1972-73 com uma série desastrosa de nove jogos sem vencer. A diretoria começou a fazer planos para trazer Tommy Docherty como novo treinador, e no dia 19 de dezembro de 1972, Frank O’Farrell foi demitido após uma derrota por 5-0 para Crystal Palac . De certa forma, foi o fim de uma era, com Bill Foulkes tendo se aposentado, Bobby Charlton havia deixado o clube um dia anterior e George Best, mais uma vez anunciou sua aposentadoria no mesmo dia.

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