Martin Edwards, presidente do United, procurou um novo treinador na esperança de encontrar alguém que pudesse conquistar o título do campeonato Inglês. O candidato mais provável para o cargo foi Lawrie McMenemy, treinador do Southampton, que havia enfretado o United na final da FA Cup cinco anos antes. Brian Clough, que havia levado o Nottingham Forest a primeira divisão do inglês onde conquistou o título e depois conquistou dois títulos da European Cup (Atual Champions League), também foi um dos um dos rumores para se tornar técnico do United, mas o presidente Martin Edwards insistiu que o United não estaria negociando com Clough. Bobby Robson, que havia conquistado a UEFA Cup (Atual Europa League) com o Ipswich Town, também foi indicado como um possível candidato, mas no final Ron Atkinson, foi que conseguiu o emprego.

Atkinson foi um dos técnicos mais cotados do futebol inglês para assumir o United, como ele havia levado o West Bromwich Albion a terminar o campeonato inglês na terceira posição além de ir até a quarta de final da UEFA Cup (Atual Europa League), em 1978-79. E havia ainda derrotado o por United 5-3 em Old Trafford, na mesma temporada.

Ele quebrou o recorde de transferência britânico ao assinar com Bryan Robson por £ 1.750.000 e com Remi Moisés por £ 750.000, ambos eram do West Bromwich Albion. Norman Whiteside, que havia se destacado nas categorias de base subiu e foi o jogador chave da equipe, com 17 anos de idade. O elenco de Atkinson produziu uma forma atraente de futebol, perdendo apenas oito jogos e terminando o campento inglês em 3 º em, na sua primeira temporada. Sucesso continuou com o United conquistando o título da FA Cup de 1983, após vencer o Brighton por 4-0.

Embora no ano seguinte o United tenha sido desclassificado da FA Cup pelo Bournemouth, equipe da Terceira Divisão, eles desclassificaram o Barcelona na UEFA Cup Winners’ Cup e chegou à semifinal, onde perdeu para a Juventus. Mark Hughes, que era das categorias de base, fez sua estréia na temporada seguinte e foi escolhido como o Melhor Jogador Jovem do Ano da temporada 1984-1985 . Mas mais uma vez o time decepcionou a torcida terminando em 4 º lugar no campeonato inglês, classificando o time para a UEFA Cup (Atual Europa League) da próxima temporada.

Em 1985, o Manchester United conquistou a FA Cup, após vencer o Everton, que havia conquistado o campeonato inglês daquela temporada, mas a partida não foi fácil para o United, com a expulsão de Kevin Moran, que foi o primeiro jogador a ser expulso numa final da FA Cup. Com apenas dez homens em campo coube a Norman Whiteside marcar o único gol do jogo no tempo extra.

A temporada 1985-1986 começou fantástica para o United, que venceu todos os seus 10 primeiros jogos do campeonato (um recorde do clube) o United abriu dez pontos de vantagem para o segundo colocado. Porém o rendimento do time caiu drasticamente no começo de 1986, porém, com a lesão de Bryan Robson que havia perdido boa parte do campeonato o time terminou em 4º lugar. O clube decidiu vender Mark Hughes, contra a sua vontade, porém ele começou a ter poblemas com a bebida que afetou seriamente sua forma física antes de assinar com o Barcelona no final da temporada por cerca de £ 2 milhões. Ao longo da temporada de 1986, começaram a circular rumores de que Ron Atkinson seria demitido do cargo de treinador do Manchester United. Havia rumores de que Alex Ferguson, escocês e técnico do Aberdeen, substituiria Atkinson, mas a temporada 1986-1987 começou com Atkinson no cargo de treinador. A temporada seguinte começou mal, com três derrotas consecutivas, incluindo uma derrota em casa 1-0 pelo recém-promovido, da segunda divisão, Charlton Athletic. O time não conseguiu se recuperar totalmente, além do time sempre está dentro e fora da zona de rebaixamento, em 05 de novembro de 1986, depois de uma derrota por 4-1 para Southampton na Football League Cup (Atual Carling Cup), Atkinson foi demitido deixando o time na parte inferior da tabela, abaixo de times como Wimbledon , Luton e Norwich .

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