Assim que assumiu o cargo de treinador, Docherty imediatamente começou a reconstruir o time com uma série de contratações, a mais notável foi Lou Macari. O United se recuperou e terminou a temporada em 18 º lugar. No entanto, havia a preocupação sobre quanto tempo a equipe, composta por poucos jogadores restantes da equipe de Busby e jogadores mais velhos contratados por O’Farrelll e Docherty, poderia se manter na primeira divisão. O surgimento da dupla Lou Macari e Martin Buchan,considerado como a melhor contratação de O’Farrell quando o mesmo era técnico da equipe, deu otimismo, mas na temporada seguinte o clube passou por dificuldades.

Denis Law ficou livre para assinar gratuitamente com o Manchester City, fato que provocou protestos entre alguns fãs. George Best desistiu da aposentadoria mais uma vez, e assinou contrato novamente com a equipe para a temporada 1973-1974. O Manchester United batalhou mais uma vez para evitar o rebaixamento. Faltando dois jogos para encerrar a temporada o Manchester United teria que vencer as duas partidas e ainda torcer para o Birmingham perder, para não ser rebaixado. O Birmingham venceu seus jogos, na partida contra o City o único gol da partida foi marcado por Denis Law, que infelizmente vestia a camisa do rival. O Manchester United foi rebaixado para a Segunda Divisão pela primeira vez desde 1937.

No momento em que a temporada acabou, George Best, saiu do United por empréstimo para o Dunstable Town, só na temporada seguinte ele deixou a equipe, em transferência sem custo para o Stockport County.

Após o rebaixamento, Docherty, abatido o com elenco, alguns desde a época de Busby, o goleiro Alex Stepney foi o único jogador que tinha conquistado a European Cup (atual Champions League) a permanecer na primeira equipe para disputar a segunda divisão. Um novo elenco foi montado, recordando a teoria de Busby em ter vários jogadores jovens como Sammy McIlroy, que foi o único jogador a se destacar na campanha do rebaixamento em 1973-74.


Apesar de cair de divisão, o público do Old Trafford cresceu durante a temporada 1974-75 e o United retribuiu a torcida, conquistando a segunda divisão e voltando à primeira divisão. Os Red Devils conseguiram liderar a primeira divisão em 1975-76, com isso a torcida teve esperança que o United fosse campeão da primeira divisão, após ser campeão da segunda. O time não conseguiu manter o desempenho do início e terminou a temporada na terceira colocação. Na disputa da FA Cup o time chegou à final em Wembley, mas perdeu por 1-0 para o Southampton.

A temporada 1976-77 foi irregular, o time sempre estava lutando contra as contusões de alguns jogadores importantes, culminando o time a termina a temporada em sexto lugar, na FA Cup o United novamente chegou à final, desta vez vencendo o Liverpool por 2-1. Esta conquista terminou chances do Liverpool de conquistar a tríplice coroa, já que tinham conquistado o Campeonato Inglês e dias depois conquistaram a European Cup (atual Champions League.

O novo elenco do Manchester United lado continha impressionantes jovens jogadores como Steve Coppell, Greenhoff Brian, Greenhoff Jimmy, Albiston Arthur e Stuart Pearson.

Mas pouco mais de um mês depois, de conquistarem a FA Cup, surgiram notícias do caso de amor entre Tommy Docherty e Mary Brown, esposa do fisioterapeuta do United, Laurie Brown. Docherty anunciou que estava deixando sua esposa para se casar com Mary Brown. Docherty se recusou a renunciar o cargo, então a diretoria o dispensou.

O caso entre Docherty e Mary Brown foi prejudicial para o clube, porém não era uma razão juridicamente válida para demitir alguém, e assim o conselho do clube afirmou que ele havia sido demitido por abusar de sua posição, de treinador, para obter ingressos e vendê-los para obter lucros. Apesar disso, Docherty sabia qual o verdadeiro motivo da sua demissão, com isso houve rumores que ele poderia processar o clube por demissão injusta, entretanto, Docherty nunca tomou essa decisão, porque ele estava envolvido em outro processo judicial no momento.

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